Petualangan Seaplane ke Taman Nasional Kering Tortugas

Hanya dapat diakses dengan perahu atau pesawat amfibi, hanya sekitar 60.000 pengunjung sampai ke Taman Nasional Kering Tortugas setiap tahun. Bandingkan dengan lebih dari 300 juta orang yang mengunjungi taman nasional Amerika tahun lalu. Tapi itu benar-benar tidak mengherankan ketika Anda mempertimbangkan apa yang terlibat di sana. Titik berangkatnya adalah Key West, Florida, dan dari sana, Anda dapat memilih antara naik perahu sepanjang hari, dan perjalanan seaplane setengah hari atau sehari penuh, dengan asumsi Anda tidak memiliki kapal Anda sendiri.

Pra-Penerbangan

Saya memilih penerbangan pesawat amfibi dan check in di kantor Key West Seaplane Adventures pada pukul 7:30 untuk penerbangan pukul 08:00 pagi. Meskipun itu akhir Maret, matahari baru saja terbit, disaring oleh gumpalan awan merah jambu dan oranye. Ketika sembilan penumpang yang tersisa tiba, kami menerima pengarahan kami, diperkenalkan ke pilot kami, Gary, dan kemudian berjalan ke tarmac bersama untuk naik DHC-3 DeHavilland Turbine Otter Amphibian. Pesawat itu dapat membawa 10 penumpang ditambah pilot … dan ketika Gary menawarkan kursi co-pilot, saya benar-benar melompat ke kesempatan itu!

Gary telah terbang ke dan dari Dry Tortugas selama bertahun-tahun. Dia akan melakukan lima perjalanan ke dan dari Dry Tortugas hari itu … dan penerbangan pulangnya di pagi hari ke Key West akan menjadi solo.

Siap untuk lepas landas

Begitu sabuk pengaman kami terpasang, dan mungkin yang lebih penting, headphone kami menyala, Gary mulai menceritakan petualangan kami di pagi hari saat kami meluncur ke landasan. Saya menyalakan kamera video saya … dan sebelum saya menyadarinya kami berada di udara menuju timur ke matahari pagi, dan dengan cepat ke selatan, lalu ke barat untuk melihat burung Key West. Baru pada saat itulah saya memiliki kesadaran menggembirakan yang akan saya tempatkan di tempat yang hanya bisa saya bayangkan dalam imajinasi saya – perairan biru kehijauan, penyu hijau, karang cerah, burung elang laut, bangkai kapal, dan benteng pesisir hampir 170 tahun.

Kursi co-pilot menawarkan pandangan sempurna dari Key West, hotel-hotelnya, Duvall Street dan Mallory Square, yang cepat memudar dari pandangan. Gary memompa musik ke headphone kami … meskipun aku tidak yakin apa yang harus dilakukan pada seleksi pertamanya: "Free Fallin" Tom Petty!

Flying to Dry Tortugas

Terbang dengan kecepatan 130 knot, kami dengan cepat melewati area yang disebut "Rumah Susun", sebuah badan air dangkal yang hanya berjarak 3-5 kaki memanjang hampir 20 mil ke barat. Terbang dengan ketinggian hanya 500 kaki di atas air, dangkal ini penuh dengan kura-kura Loggerhead dan Anda bisa melihat dengan jelas puluhan dari mereka berenang ketika kami melaju di atas.

25 mil, kami terbang langsung melintasi Kepulauan Marquesas, karang atoll … dan kemudian di atas area yang disebut "Quicksands." Di sini airnya setinggi 30 kaki dengan dasar laut bukit pasir yang terus berubah. Di sinilah pemburu harta karun Mel Fisher menemukan Galleon Antocha dan Margarita Spanyol – dan lebih dari setengah miliar dolar emas dan perak berserakan di area delapan mil. Mereka terus bekerja di situs ini, dan bahkan hari ini, ada temuan reguler dari Zamrud Spanyol yang sangat besar.

Tapi itu tidak lama dari sudut pandangku di kokpit sebelum aku bisa mulai menemukan Fort Jefferson di Garden Key, Bush Key dan lebih jauh ke barat, mercusuar di Loggerhead Key.

A Little History

Setelah Florida diakuisisi dari Spanyol (1819-1821), Amerika Serikat menganggap 75 mil peregangan yang menghubungkan Pantai Teluk dan Samudera Atlantik penting untuk dilindungi, karena siapa pun yang menduduki daerah itu dapat menguasai perdagangan di sepanjang Pantai Teluk.

Pembangunan Fort Jefferson dimulai di Garden Key pada tahun 1847, dan meskipun lebih dari $ 250.000 telah dihabiskan pada tahun 1860, benteng itu tidak pernah selesai. Sebagai benteng batu masonik Amerika abad ke-19 terbesar, juga berfungsi sebagai fasilitas penjara terpencil selama Perang Sipil. Narapidana paling terkenal adalah Dr. Samuel Mudd, yang mengatur kaki John Wilkes Booth setelah pembunuhan Presiden Lincoln. Mudd dihukum konspirasi dan dipenjara di Dry Tortugas dari 1865 ke 1869. Benteng terus berfungsi sebagai penjara militer sampai 1874.

Hampir sampai

Gary membelokkan De Havilland ke kanan, memberikan pemandangan spektakuler dari pulau-pulau dan Fort Jefferson, menyundul pesawat amfibi ke angin untuk pendaratan terhalus yang pernah saya alami – di darat atau laut – dengan lembut menggeser permukaan dan kami meluncur dengan mudah melintasi air pirus dan menuju ke pantai. Satu lagi deru mesin, berbelok cepat, dan kami di pantai siap turun.

Kami tiba sekitar pukul 8:30 … dan selain dari 10 penumpang, setengah lusin berkemah di salah satu ujung Garden Key, dan beberapa karyawan National Park Service, kami memiliki pulau untuk diri kami sendiri.

Ketika saya melihat pesawat amfibi lepas landas, kembali ke Key West, saya tersadar betapa terpencilnya kami di padang belantara lautan terpencil ini.

Itu masih cukup keren, tetapi matahari – dan suhu – naik dengan cepat. Mengambil keuntungan dari cahaya pagi hari, saya menuju ke dalam benteng, berjalan menaiki tangga spiral, dan melangkah keluar dari mercusuar Garden Key yang dibangun pada tahun 1825. Mercusuar tidak lagi digunakan, karena kaki "baru" 167 mercusuar tinggi di Loggerhead Key, selesai pada tahun 1858, terus berkedip suar untuk pelaut, peringatan perairan dangkal.

Pemandangan dari atas Fort Jefferson memberikan panorama 360 derajat yang spektakuler. Dan selain beberapa ludah tanah yang membentuk taman, tidak ada apa pun kecuali langit dan laut di segala arah.

Tentang Taman

Dry Tortugas National Park, terletak di ujung Florida Keys yang paling jauh, lebih dekat ke Kuba daripada ke daratan Amerika. Sekelompok tujuh pulau, sebagian besar terdiri dari pasir dan terumbu karang, hanya 93 dari 64.000 hektar taman berada di atas air. Tiga kunci paling timur hanya berupa pasir karang putih, sementara 49-acre Loggerhead Key, tiga mil keluar, menandai tepi barat rantai pulau. Kunci-kunci berpasir di taman berada dalam keadaan fluks yang konstan – dibentuk oleh pasang surut dan arus, cuaca dan iklim. Faktanya, empat pulau hilang seluruhnya antara tahun 1875 dan 1935, sebuah bukti kerawanan ekosistem.

Pendekatan Akhir untuk Tortugas Kering dan Fort Jefferson

Terumbu karang di sekitarnya membentuk sistem karang penghalang terbesar ketiga di luar Australia dan Belize.

The Dry Tortugas diakui untuk sumber daya alam mereka yang hampir murni termasuk padang lamun, perikanan, dan penyu dan habitat sarang burung.

Bush Key, hanya 100 meter atau lebih dari Fort Jefferson adalah rumah bagi berbagai macam burung yang sering pulau-pulau dan fitur campuran bakau, oats laut, cedar bay, anggur laut dan kaktus pir berduri, mencerminkan karakter asli dari pulau-pulau .

Sebuah tontonan satwa liar yang besar terjadi setiap tahun antara bulan Februari dan September, sebanyak 100.000 perjalanan laut dari Laut Karibia dan Samudera Atlantik barat-tengah untuk bersarang di kepulauan Dry Tortugas. Beranggota coklat, berang-berang naik, cormoran ganda-jambul, pelikan coklat dan frigatebird Magnificent, dengan lebar sayap 7-kaki, bersarang di sini juga. Meskipun Bush Key tertutup bagi pengunjung, ratusan, jika tidak ribuan burung memenuhi langit dan suara jeritan dan panggilan mereka memenuhi lingkungan yang sebaliknya tenang.

Presiden Franklin D. Roosevelt mendirikan Monumen Nasional Fort Jefferson di bawah Undang-Undang Antiquities pada tanggal 4 Januari 1935. Diperluas ke ukuran saat ini pada tahun 1983, monumen itu kembali ditunjuk oleh tindakan Kongres sebagai Taman Nasional Kering Tortugas pada 26 Oktober 1992 untuk melindungi pulau dan lingkungan laut, untuk melestarikan Fort Jefferson dan sumber daya budaya terendam seperti bangkai kapal.

Tidak ada air, makanan, fasilitas pemandian, persediaan, atau penginapan umum (selain berkemah di Garden Key) di taman. Semua pengunjung, berkemah, dan pelaut diminta untuk mengemas apa pun yang mereka kemas, sehingga National Park Service telah membuat hotspot wi-fi – hanya di dermaga – di mana Anda dapat memindai kode QR dan mengunduh berbagai PDF ke ponsel atau tablet. Ini adalah sebuah ide yang terikat dengan begitu banyak perangkat seluler, mengurangi kebutuhan untuk mencetak (dan membuang) brosur kertas. Di dalam Fort Jefferson, pusat pengunjung kecil memiliki beberapa pameran dan menunjukkan video pendek. Saya melangkah melintasi pintu masuk, dan menemukan kantor yang sama kecilnya dengan rumah karyawan Taman Nasional yang mengelola dan mengelola taman.

Hampir 500 Tahun Lalu …

Saya membayangkan pulau-pulau itu tidak terlihat jauh berbeda dengan penjelajah Spanyol Juan Ponce de León, yang dikreditkan karena menemukan pulau-pulau pada tahun 1531. Dia menamai mereka Las Tortugas, atau "The Turtles," karena pulau-pulau dan perairan sekitarnya sama dengan tempayan, penyu sisik , penyu belimbing, dan penyu hijau. Selama hampir tiga ratus tahun, bajak laut menyerbu tidak hanya kapal yang lewat, tetapi bergantung pada kura-kura untuk daging dan telur dan juga mencuri sarang-sarang dari burung-burung jelita dan noddy. Grafik laut mulai menunjukkan bahwa The Tortugas kering – karena kurangnya air tawar – dan akhirnya pulau-pulau itu berganti nama menjadi The Dry Tortugas.

Pengiriman, Perdagangan, dan Kekayaan dari Dunia Baru

Penjelajah berlayar melalui Dry Tortugas dan rute sering dikunjungi oleh kapal-kapal Spanyol yang kembali ke daratan Eropa dari Pantai Teluk Florida, Veracruz dan Karibia. The Dry Tortugas terbukti menjadi rute perdagangan penting … dan berfungsi sebagai kapal penanda signifikan yang digunakan untuk menavigasi garis pantai Teluk. Sementara Florida tetap di bawah kekuasaan Spanyol, para pedagang menggunakan rute ini untuk mengangkut kopi, tembakau, kapas, daging, ternak dan barang dagangan melintasi Atlantik sebagai ganti perak dan emas dari Dunia Baru.

Beberapa snorkeling terbaik di Amerika Utara

Meskipun saya baru saja melakukan perjalanan pesawat amfibi setengah hari, saya masih memiliki cukup waktu untuk berenang dan snorkeling cepat di sisi barat Garden Key.

Pada akhir 1800-an, Angkatan Laut AS membangun dermaga dan gudang penambangan untuk pengisian bahan bakar, tetapi badai yang kuat menghancurkan mereka, hanya menyisakan dasar-dasar mereka. Tiang-tiang ini, dan air yang lebih dalam dari saluran yang dikeruk, sekarang menawarkan kesempatan yang sangat baik untuk melihat ikan yang lebih besar seperti tarpon, kerapu, barakuda … serta hiu sesekali.

Saya sudah punya GoPro saya selama bertahun-tahun, tetapi belum pernah menggunakannya di bawah air dan saya sangat terkejut ketika saya memasuki air. Penggemar laut multi-warna bergoyang dalam arus lembut. Ikan karang yang penuh warna – dengan warna merah, kuning, hijau dan biru yang bercorak merah dan cerah – disamarkan di antara karang dan rumput laut yang cerah. Saat ini, populasi penyu telah berkurang, tetapi Anda mungkin masih bisa melihat penyu hijau, tempayan, penyu sisik, dan penyu belimbing.

Ketika saya berjalan kembali ke ruang ganti di dermaga, pesawat amfibi untuk penerbangan saya kembali baru saja mendarat dan saya menyadari waktu saya di Dry Tortugas akan segera berakhir. Jika saya memiliki kesempatan untuk kembali, saya pasti akan memilih untuk perjalanan sehari penuh.

Seminggu kemudian, setelah pulang ke Colorado dan menyekop salju dari jalan masuk, sebuah pesawat kecil melintas di atas kepala dan saya tiba-tiba teringat akan penerbangan saya ke Dry Tortugas – matahari yang cerah, air yang jernih, kehidupan yang melimpah – di atas dan di bawahnya permukaan air – pemandangan nyata yang tampak jauh lebih jauh sekarang. Begitu menawan, sangat terpencil, bahkan setelah melihatnya dengan mata kepala sendiri, entah bagaimana saya masih bisa membayangkannya.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *